Por qué los gemelos tienen una mayor probabilidad de padecer las mismas enfermedades y qué falsos mitos circulan sobre estos hermanos

Nos habéis preguntado si los gemelos siempre se saltan una generación, suelen tener las mismas enfermedades y si existe una conexión especial entre ellos. Estos hermanos comparten todos sus genes y, si han sido criados

Nos habéis preguntado si los gemelos siempre se saltan una generación, suelen tener las mismas enfermedades y si existe una conexión especial entre ellos.

Estos hermanos comparten todos sus genes y, si han sido criados juntos, pueden tener una alta probabilidad de padecer las mismas enfermedades con base genética. Por otro lado, a día de hoy no hay evidencias científicas de que la tendencia a tener gemelos sea hereditaria. Os contamos lo que sabemos al respecto. 

Los hermanos gemelos comparten el 100% de sus genes

Los gemelos idénticos o monocigóticos son aquellos que provienen de la fertilización de un solo óvulo que luego se divide en dos. Comparten todos sus genes y casi siempre suelen ser del mismo sexo (salvo en casos extremadamente raros), tal y como explican los Institutos Nacionales de la Salud (NIH por sus siglas en inglés) de Estados Unidos. La incidencia de los gemelos monocigóticos, según este organismo, es de alrededor de 3 por cada 1.000 nacimientos a nivel mundial.

La diferencia de los gemelos con los mellizos es que en este último caso se produce la fertilización de dos óvulos diferentes. Los mellizos no comparten todos sus genes y pueden ser de diferente sexo. 

María de la Calle, responsable de la Unidad de gestaciones múltiples del Hospital La Paz, cuenta a Maldita Ciencia que “en el lenguaje popular, los gemelos son aquellos fetos idénticos física y genéticamente, pues proceden de un solo óvulo fecundado que se ha divido en dos embriones”. “Los mellizos son los que son distintos física y genéticamente e incluso pueden ser de distinto sexo. Proceden de dos óvulos distintos fecundados por dos espermatozoides distintos”, afirma.

Todos las gestaciones dobles que comparten placenta o bolsa “serán gemelos idénticos”. Los que no comparten ni placenta ni bolsa, según la experta, “pueden ser gemelos o mellizos, ya que pueden proceder de un óvulo fecundado que se dividió tempranamente (gemelos) o de dos óvulos fecundados (mellizos)”. *

La única forma de que dos hermanos del mismo sexo sepan con certeza si son gemelos o mellizos es a través de una prueba de ADN, según la organización Twins Research Australia, que pone en contacto a gemelos y científicos para realizar investigaciones sobre salud.

Los gemelos tienen una mayor probabilidad de padecer las mismas enfermedades genéticas

Sofía Araújo, doctora en Bioquímica e investigadora en Genética del departamento de Genética, Microbiología y Estadística de la Universidad de Barcelona, asegura a Maldita Ciencia que hay “mucha proximidad” entre gemelos. 

Se han desarrollado juntos, la mayoría han crecido juntos y por eso hay mucha conexión entre ellos. Como son genéticamente iguales, también es normal que les gusten las mismas cosas”, afirma. 

También, por esta igualdad genética, sostiene que “es normal que tengan la misma probabilidad de padecer enfermedades genéticas”. Este estudio, publicado en la revista JAMA y realizado con unos 20.000 gemelos y 120.000 mellizos de países nórdicos, concluye que si un gemelo desarrolla cáncer, la probabilidad de que su hermano también sufra la enfermedad es del 46%.

Este otro estudio publicado en Nature Genetics y realizado con gemelos en Estados Unidos resalta la influencia de nuestros genes en las enfermedades que padecemos. De las enfermedades que observaron los investigadores, el 40% tenía un componente genético significativo y aproximadamente el 25% tenía uno ambiental.

Araújo insiste en que el hecho de ser gemelos idénticos implica que comparten la probabilidad de padecer enfermedades con base genética, pero no de otro tipo. “Si es un resfriado, pues quizás lo tienen al mismo tiempo, pero no por ser gemelos, sino por estar juntos”, añade.

Aunque comparten todos sus genes, puede haber diferencias entre ellos

Aunque los gemelos idénticos son genéticamente iguales, eso no significa que todo en ellos sea exactamente igual. Por ejemplo, aunque las huellas dactilares sean más similares que las de dos personas completamente ajenas, no son idénticas, según Twins Research Australia.

Por lo general, según la organización, los gemelos idénticos tienen la misma altura y peso y un color de cabello similar. Pero en ellos “se pueden activar o desactivar diferentes genes, por lo que un gemelo idéntico puede tener una afección o enfermedad que el otro no”. 

Las diferencias se deben a una serie de modificaciones químicas naturales que pueden influir en los cambios del ADN, llamados cambios epigenéticos”, explica la organización. 

Por ejemplo, influyen tanto el entorno (podría ocurrir que en el útero uno reciba más nutrientes que el otro), como el estilo de vida que llevan, los trabajos que tienen o las enfermedades que padecen. Los cambios epigenéticos en los genomas de los gemelos aumentan a medida que envejecen y se hacen mayores cuanto más tiempo viven separados, según la organización.

Araújo confirma que las similitudes de los gemelos cambian a lo largo de su vida. “Todos nosotros somos genética y ambiente. El ambiente afecta mucho y, por lo tanto, todo lo que es ambiente podrá afectar a los gemelos de manera diferente”.

Las diferencias frecuentes se relacionan con características como “marcas de nacimiento, lunares, patrones del cabello y desarrollo de los dientes”, según Twins Research Australia. Aparte de las diferencias físicas, “puede haber diferencias aún mayores en sus personalidades”.

No hay evidencias científicas de que la tendencia a tener gemelos idénticos sea hereditaria

¿Cuáles son las posibilidades de tener hijos gemelos? “Hay muchas familias con múltiples conjuntos de gemelos y mellizos en las generaciones siguientes y luego están aquellas en las que pueden saltarse una o dos generaciones”, afirma Twins Research Australia. Sin embargo, según explica, no hay una razón detrás de la tasa de gemelos de una familia en particular. 

A día de hoy no hay evidencias científicas de que tener gemelos idénticos sea hereditario: “La idea de que los gemelos se encuentran en familias es a menudo más un mito que un hecho y a menudo puede ser por pura coincidencia”. 

En la misma línea se posicionan Araújo, que afirma que la tendencia a tener gemelos no es hereditaria, y los NIH. Los Institutos Nacionales de la Salud subrayan que las investigaciones realizadas hasta el momento sugieren que en la mayoría de los casos en los que se tienen gemelos idénticos no influyen factores genéticos. 

Aún así, reconocen que sí que se han reportado algunas familias con un número mayor de lo esperado de gemelos monocigóticos, “lo que indica que la genética puede desempeñar un papel”. “La mayoría de las veces se desconoce la causa del hermanamiento monocigótico”, afirman.

En el caso de los mellizos, la genética sí puede jugar un papel importante

Por el contrario, Twins Research Australia explica que sí que hay estudios que demuestran que en el caso de los mellizos la herencia es importante. Para explicarlo, hace referencia a la capacidad de superovular (la tendencia a liberar múltiples óvulos durante la ovulación), que sí que puede ser heredada.

En este caso, también influye la edad, ya que “las mujeres de 35 a 40 años tienen tres veces más probabilidades de dar a luz gemelos no idénticos que las mujeres de 20 a 25 años”. 

Los partos múltiples son comunes cuando se recurre a la reproducción asistida

Además, la organización sostiene que casi todos los tipos de técnicas de reproducción asistida “aumentarán la probabilidad de un parto múltiple”. “Dado que los tratamientos de fertilidad estimulan los ovarios al convertir un solo ciclo de óvulos en un procedimiento de múltiples óvulos, los ovarios liberan más de un óvulo, lo que significa que más de uno puede ser fertilizado y resultar así en un parto múltiple”, indica.

Del mismo modo, la organización sugiere que estas técnicas aumentan la probabilidad de tener gemelos idénticos, pero por el momento no se sabe con certeza a qué se debe. 

También los los Centros para el Control y Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC) afirman que los partos múltiples son comunes cuando se recurre a tratamientos de fertilidad. “Durante el uso de la tecnología de reproducción asistida como la fertilización in vitro, los partos múltiples resultan principalmente de la transferencia de más de un embrión durante el procedimiento”, explica.

No, los gemelos no tienen la misma huella dactilar ni pueden leerse la mente

Existen diferentes mitos sobre los hermanos gemelos y los mellizos, tal y como recoge la psicóloga Nancy L. Segal en su libro Twin Mythconceptions: False Beliefs, Fables, and Facts about Twins. Por ejemplo, no es cierto que los hermanos gemelos tengan la misma huella dactilar ni que siempre compartan placenta. 

“Alrededor de un tercio de los gemelos idénticos tienen placentas separadas”, afirma Segal. En el caso de las huellas dactilares, “se desarrollan entre las semanas 10 y 25 de gestación y se ven afectadas por factores como la temperatura, la posición intrauterina y la densidad del líquido amniótico cerca de los dedos”. 

Tampoco hay evidencias científicas de que los gemelos puedan intercambiar pensamientos entre sí ni de que compartir un útero hace que dos gemelos sean exactamente iguales. Según Segal, el entorno prenatal expone a los gemelos idénticos a muchos eventos diferentes ya que, por ejemplo, no tienen el mismo posicionamiento.

Además, Segal resalta que es falso que los gemelos nazcan siempre en el mismo día, mes o año: “Pueden nacer justo antes y justo después de la medianoche, en el último y primer día de un mes determinado o en el último día y el primer día de años consecutivos”.

Primera fecha de publicación del artículo: 15/07/2020

* Actualizado el 15/07/2020 con declaraciones de María de la Calle, responsable de la Unidad de gestaciones múltiples del Hospital La Paz.


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