Si esta no es la primera mutación del coronavirus, ¿por qué razón preocupa tanto?

NIKLAS HALLE’N/AFP vía Getty ImagesVarios viajeros aguardan en la Terminal 2 del Aeropuerto de Heathrow en Londres el 21 de diciembre de 2020. En el momento en que parecía que 2020 por el momento no

En el momento en que parecía que 2020 por el momento no podía dar más de sí y la maldición estaba a punto de terminar, da la impresión de que volvemos a la casilla de salida. El lunes pasado, Reino Unido anunció que habían detectado una nueva variante del coronavirus en la región de Londres y el sureste de Inglaterra; sólo una semana después, 20 millones de británicos están confinados, las autoridades inglesas reconocen que la situación está “fuera de control”, las Bolsas internacionales se caen frente al caos y numerosos países del ámbito, entre ellos España, han suspendido los vuelos procedentes del Reino Unido.

El descubrimiento de una nueva variante no habría de ser preocupante por sí. Mas esta nueva cepa viene con sorpresa, o al menos eso se ve. Las autoridades sanitarias británicas detallaron la semana anterior a la Organización Mundial de la Salud (OMS) de sus supones sobre una más grande transmisibilidad de la nueva variante, y este domingo el Centro Europeo para la Prevención y Control de Anomalías de la salud (ECDC) publicó un documento en el que constataba que, según los análisis iniciales, la novedosa cepa podría incrementar la transmisibilidad del coronavirus.

Se estima que esta variación apareció por vez primera en la época de septiembre en Londres o en Kent. Un par de meses después, ya suponía el 26% de las situaciones detectados en la región del sureste de Inglaterra. Ahora, esa proporción se ha elevado hasta más del 60%. A nivel general, Reino Unido pasó de registrar 15.000 casos diarios de covid a inicios de diciembre a hacer un diagnostico más de 27.000 este domingo, en solo 24 horas.

De todos y cada uno de los contagios acumulados en el país, se sabe que 1.416 corresponden a la novedosa variación, de la cual ahora se registró algún caso apartado en Italia, Dinamarca, Bélgica, Países Bajos y Australia. En todo caso, si hasta la fecha han aparecido miles de cepas del coronavirus diferentes, ¿por qué esta preocupa tanto?

“La llave del coronavirus para ingresar en las células humanas” 

“Esta variación preocupa porque tiene una serie de mutaciones que afectan a funciones conocidas del virus y que, aunque no entendemos de qué manera, pueden verse modificadas”, explica José Manuel Bautista, catedrático de Biología Molecular de la Facultad Complutense de Madrid.

El ECDC ha observado en esta nueva variante nueve mutaciones en la proteína de la espícula, que es “la llave del coronavirus para entrar en las células humanas”, describe Juan José Tellería, médico genetista y integrante de la Junta Directiva de la Asociación Española de Genética Humana. Y ahí podría estar precisamente la clave. 

“Las espículas son las que interaccionan con el receptor celular; o sea, es donde interactúa el virus con el receptor de la célula humana diana y, por tanto, tienen la posibilidad de modificar la afinidad que tiene el virus con esa célula y la sencillez o contrariedad del mismo para acceder al organismo humano”, añade Bautista. 

Estas mutaciones pueden cambiar la sencillez o contrariedad del virus para acceder al organismo humano

Hasta la actualidad se han registrado muchas cientos de cepas del coronavirus, e inclusive otras variedades que afectaban a esta proteína, “mas en esta cepa se junta más de una mutación”, señala Bautista. “No quiere decir que estas nueve variantes sean nuevas, mas se han ido acumulando hasta ofrecer sitio a esta nueva secuencia”, sugiere Tellería.

El comité británico que ha evaluado la nueva cepa apunta a un aumento de la transmisibilidad de hasta un 70% en comparación con otras variedades en circulación y a un aumento de la carga viral de hasta cuatro o bien cinco ocasiones. Esto, sumado a que se está diseminando rápidamente entre la población británica, les lleva a reflexionar que la cepa sería más infecciosa.

“No hay prueba directa”, mas sí “correlación”

Los científicos consultados aclaran que, por el momento, la información sobre una más grande transmisibilidad de esta novedosa variante son “datos de asociación, no hay una prueba directa”. “Hay una correlación directa entre la aparición de esta nueva cepa y el aumento de casos, mas correlación no significa causalidad”, recuerda el inmunólogo David Bernardo, del Centro de Biología y Genética Molecular.

“Este virus, por ser de ARN, va modificando siempre”, explica Bernardo, que añade que “hasta la actualidad todos esos cambios han sido, generalmente, silentes y también inocuos”. 

Hasta la actualidad, los cambios del virus fueron inocuos

Bernardo está más relajado que otros de sus colegas, y opina que la veloz transmisión del virus en Reino Unido se debe a que las medidas del país fueron hasta la actualidad “muy laxas”, y a que la población se fué relajando con la llegada de la Navidad.

Por su parte, Juan José Tellería sí se confiesa preocupado por la aparición de esta nueva variación, aun a sabiendas de que “hay que tomar la información con mucha cautela”. “Siempre y cuando aparece una exclusiva variación, no se sabe con precisión si es más infecciosa o bien si ha aprovechado la ola de contagios para aumentar su presencia, pero en este caso sí parece que es más infectiva”, mantiene.

El lado ‘bueno’…

Las ‘buenas’ noticias son que, de momento, no parece que esta nueva cepa aumente la dureza de la patología ni que altere la eficiencia de la vacuna.

Aunque las vacunas van precisamente dirigidas a las espículas, los anticuerpos actúan contra múltiples zonas de esta proteína y, entonces, una mutación menor en la espícula no sería bastante para hacer la vacuna ineficiente. 

De esta manera, “lo más posible es que no afecte a la vacuna, o bien en cualquier caso muy poco”, apunta Tellería. 

“Todavía es pronto para saberlo, mas creo que no influirá, porque los anticuerpos neutralizantes que produce la vacuna reconocen muchas zonas de la espícula, no sólo donde hay mutaciones, con lo que deberían tener capacidad para normalizar el virus”, pese a las mutaciones, coincide José Manuel Bautista. 

Y los peligros que tienen la posibilidad de venir

Tanto Tellería como Bautista festejan que España limite desde este martes los vuelos procedentes de Reino Unido. “No descarto que la variante haya llegado ya, mas hay que remarcar la prevención, caracterizar y detectar la presencia de esa cepa, y evitar que llegue y que se expanda por la población”, sostiene Bautista.

“No entendemos qué pasará, mas si esta cepa es más infectiva, se contagiará más gente, y si se contagia más gente, puede haber más fallecimientos”, enseña el biólogo. “Todo esto no se sabe, es preventivo, pero es muy importante frenar la expansión de esta cepa”, insiste Bautista. “Puede haber una adaptación más grande de esta cepa al ser humano, y eso es lo que hay que evadir”. 

Si la infectividad es mayor, lo razonable es que esta variación se superponga a las otras. Por otra parte, si aumentan los contagios, aumentarán asimismo las muertes

Juan José Tellería le da la razón, y advierte de que todo puede transformarse en un colosal efecto dominó. “Si la infectividad es mayor, lo lógico es que esta variación se superponga a las otras cepas y se lleve a cabo más frecuente que las precedentes”, apunta. De la misma forma, “si incrementa la cifra de contagios, aumentará asimismo la cifra de muertes”.

Además de esto, los datos sugieren que en Europa se está instalando una tercera ola. “Si a eso se le suma que la novedosa variación es más infectiva, esto significará que la curva va a ser considerablemente más empinada. Y si la pendiente es muy aguda, el sistema sanitario se desborda”, alerta Tellería.


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Aglomeraciones en el centro de Londres tras el objetivo del confinamiento


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